Por qué el Catnip es tan popular en los juguetes para gato y otras hierbas estimulantes

El Catnip es la hierba que se usa en la gran mayoría de los juguetes para gatos. Se han descrito las maravillas de su uso como enriquecedor ambiental para gatos en multitud de blogs. Lo recomiendan casi todos los veterinarios pero ¿Qué es el catnip? ¿Qué lo ha hecho tan popular? ¿Es realmente seguro su uso? ¿Existen otras hierbas alternativas para el enriquecimiento olfativo del gato? Tras leer varios estudios científicos y los blogs de varios veterinarios, te dejamos un resumen sobre las hierbas estimulantes para gatos.

Qué es el catnip para gatos

Nepetia cateraEl catnip se conoce también como nébeda, albahaca de gatos, gataria, hierba gatera o menta gatera (debido a su olor mentolado, normal puesto que la planta es de la familia de las mentas). Cualquier planta de la familia de las mentas tiene la capacidad de afectar a los gatos, pero es la Nepetia Catera la más potente y fácil de obtener.

No confundir con la hierba gatera que se vende para hacerla crecer en casa y que los gatos la coman. La menta gatera no tiene ningún efecto si se ingiere, tan solo si se huele. La nepetalactona produce una respuesta muy característica al entrar por la nariz: olfatear, lamer, sacudir la cabeza, frotarse mentón o mejillas, rodar de espaldas y a veces babear o rascar. Después se acicalan durante bastante tiempo y finalmente la ignoran. Los gatitos menores de 8 semanas no muestran sensibilidad al catnip.

El 68% de los gatos adultos se muestras sensibles al olor de las hojas y flores de esta planta. Se considera que la sensibilidad al catnip es genéticamente hereditaria, aunque aún se ha demostrado si la raza es un factor. Se descubrió inicialmente en los zoológicos debido a que afecta también a grandes felinos salvajes, especialmente leones. El tigre es el menos afectado de todos, aunque muestra en general menor interés en el enriquecimiento olfativo.

Se debe conservar en lugar fresco y seco (por ejemplo en una bolsa con cierre hermético en la nevera) para conservar sus propiedades. Puesto que es el olor lo que produce el efecto, déjala a temperatura ambiente y machácala un poco antes de ofrecerla y potenciarás las posibilidades de éxito.

Feromonas sexuales en el catnip

Afecta por igual a machos o hembras, así como castrados o sin castrar, por lo que se deduce que la alteración del comportamiento que ofrece no tiene nada que ver con el comportamiento sexual. Es decir, el catnip no es afrodisíaco a pesar de que suele insinuarse. Ni siquiera se ha demostrado que el olor del catnip que estimula el sistema nervioso de tu gato tengan nada que ver con el olor de una gata en celo.

Sin embargo, sí que produce alteraciones hormonales relacionadas con la euforia y el placer. La mayoría se limitan a realizar comportamientos de caza (sin duda, una actividad que para ellos es excitante y placentera): lanzan las garras, muerden, sacuden objetos como si los desgarrasen, etc. Sin embargo, algunos individuos se comportan claramente igual que las hembras en celo. Incluso aunque sean machos, lo cual contradice la hipótesis de que la excitación que muestran sea de carácter sexual.

Nepetalactona

moleculas sospechosas de producir los efectos del catnip en gatosEsta molécula y todas sus variantes actúan sobre la amígdala y el hipotálamo, que son los dos grandes reguladores de las emociones y sus respuestas asociadas en todos los vertebrados. Se libera serotonina (hormona de la felicidad) y atropina (produce disminución del dolor, aumento de las pulsaciones y dilatación de la pupila). La estructura molecular es parcialmente igual al LSD y las moléculas del cannabis. Por este motivo, algunos científicos sostienen que es lo que produce alucinaciones. Sin embargo, una secreción excesiva de atropina también es causa de alucinaciones y existen otras plantas cuyos niveles de nepetalactona son nulos o casi nulos y también producen alucinaciones.

La duración del efecto es variable, variando de los 5 a los 20 minutos de media dependiendo del gato y la planta. Para que vuelva a producirse nuevamente el efecto se debe esperar al menos una hora, aunque se recomienda esperar 2 días.

A partir de los 3 meses de edad se aprecia un total desarrollo de la sensibilidad asociada a la nepetalactona, si bien no se recomienda su uso antes de los 6 meses. Produce un efecto más intenso en gatos de 9 años que en gatos de 2 años. Aunque los gatos que no reaccionan a alguna de estas plantas no desarrollan la sensibilidad con los años.

La nepetalactona se ha demostrado como un eficaz repelente de moscas, mosquitos y cochinillas.

Otras moléculas estimulantes

Sólo las variantes de nepetalactona, actinidida e iridomirmecina están científicamente comprobadas como estimulantes para los gatos. Sin embargo, algunos estudios parecen insinuar que hay más moléculas que podrían ser estimulantes para gatos: actinidiolida,  boschnialactona,  boschniakina,  dihidroactinidiolida,  onikulactona.

Todos de ellos tienen efectos repelentes contra distintas variedades de insectos, sin embargo no se ha encontrado relación alguna entre este hecho y la capacidad de atracción a los gatos.

Seguridad en el uso del catnip como droga para los gatos

catnip para infusiones para humanosEl catnip comenzó usándose para humanos en infusión para tratar: calambres digestivos; cólicos infantiles; flatulencias; migrañas; resfriados; como regulador de la menstruación (en cuanto al tiempo); calmante de los nervios y la ansiedad. Una sobredosis de esta infusión produce vómitos y masticar las raíces produce agresividad (en humanos).

Siguiendo con los usos humanos, se empleó durante un tiempo como sustituto de la marihuana. Se fumaba por sus propiedades alucinógenas, sin embargo el uso prolongado del catnip termina por insensibilizar, por lo que la adictiva marihuana le ganó el terreno.

Son estos efectos alucinógenos y su comparación con la marihuana y el LSD los que han llevado a llamarla: la droga de los gatos. Cuando las personas pensamos en drogas, o en cualquier sustancia alucinógena, siempre pensamos en algo adictivo y dañino. Esto hace que algunos propietarios teman el uso del catnip en sus gatos.

Lo cierto es que los componentes químicos que producen estas alteraciones en gatos no se han demostrado como adictivos. El chute de serotonina que produce sí puede resultar adictivo, como ya se ha demostrado con la adrenalina en humanos. Sin embargo, como ya hemos dicho, la sensibilidad al catnip se reduce si se abusa de ella.

Además tiene una clara ventaja sobre otras plantas que contribuye a su uso extendido en la industria del juguete felino: es inocua en caso de ser ingerida.

Atención, si vives en una zona con abundancia de ratas, todas estas plantas resultan también muy atractivas para ellas y producen los mismos efectos alucinógenos y de excitación.

Pide consejo a tu veterinario si tu gato toma medicación crónica. Algunos estudios apuntan a que podría interferir en el uso de sedación, antiinflamatorios, analgésico o antihistamínicos.

Otras plantas que podrían sustituir al catnip

Matatabi, kiwi japonés, silver vine o actinidia polygama

Se ha demostrado como la planta que afecta a mayor número de gatos (79%) y con más intensidad. Sin embargo, la parte que ofrece estos datos, son las agallas de la fruta. Las agallas son protuberancias anormales, lo que lo hace muy caro y difícil de obtener. Se han encontrado altos índices de disintas variantes de la nepetalactona en las agallas.

También pueden emplearse las lianas secas en forma de palitos. No he encontrado estudios que comparen la sensibilidad de los gatos en comparación con las agallas o el catnip. Aunque en youtube se pueden ver vídeos de gatos con los palitos de esta planta.

Madreselva o Lonicera Tatarica

El 53% de los gatos se muestran sensibles a esta planta. La madreselva es, de entre todas las plantas estimulantes para gatos, la más tóxica por ingestión. Son extremadamente tóxicas sus bayas y hojas. Y un poco tóxica la corteza. Además, es extremadamente dura y puede producir heridas en la boca si la muerden. De las más de 150 especies de madreselva, únicamente la lonicera tatarica se ha demostrado eficaz. A diferencia de otras plantas, la madreselva puede afectar a gatitos de menos de 8 semanas.

Valeriana Officinalis

el 47% de los gatos ha demostrado sensibilidad a este planta. Sin embargo las diferentes dosis producen diferentes efectos. Sólo tiene una variedad de nepetalactona y en muy poca cantidad, por lo que se desconoce el motivo de este comportamiento tan diferente en función de las dosis.

En pequeñas cantidades resulta relajante, pero si subimos ligeramente la dosis la excitación de los gatos se dispara. Y si nos excedemos podemos provocar el efecto contrario (que nuestro gato repela el olor) o incluso despertar su agresividad.

Nuestra recomendación es comenzar con infusiones suaves. Deja la taza en algún lugar seguro y observa. Cuando estés seguro de que la cantidad es la correcta, puedes empezar a mojar/rociar juguetes o rascadores para estimularlo.

Sólo el 6% de los gatos no reacciona a NINGUNA de estas 4 plantas. Así que si buscas un estimulante para tu gato y el catnip no te funciona, pruebas con alguna de las otras. De los gatos que no responden el catnip:

  • 71% sí lo harán ante la matatabi
  • 32% a la madreselva
  • 19% a la valeriana.

La sabiduría popular

Aunque no hay estudios que demuestren su efectividad, o si son o no buenas alternativas al catnip, hay una serie de plantas que se consideran popularmente estimulantes felinos. Aunque ninguna de estas plantas es segura puesto que su masticación o ingestión puede resultar tóxica.

  • ortiga india o acalypha indica, hojas secas o frescas
  • tomillo de gato o teucrium marum, hojas secas o frescas
  • trébol de río o Menyanthes trifoliata, hojas secas o frescas
  • tecoma stans (contiene actinidina y boschniakina), su nombre común en español varía de un país a otro. Parece que en España podría conocerse como roble amarillo. No me ha quedado claro si podría ser la corteza la que produce el efecto.

Aunque no es una planta, es curioso como la experiencia dicta que algunos gatos se comportan frente a la lejía y el amoniaco igual que frente al catnip. Se debe tener cuidado porque tienden especialmente a lamerlos, algo muy peligroso para ellos. No queda claro cual es la molécula que produce ese efecto.

Links de interés

Estudio de la respuesta felina a catnip, matatabi, madreselva y valeriana

Comportamiento de placer inducido en gatos a través del catnip

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